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Probióticos e prebióticos: o que são e que benefícios têm para a saúde?

Há alimentos que têm a capacidade de introduzir novos micro-organismos no nosso corpo ou de tirar partido dos que já lá existem, ajustando o nosso microbioma para maximizar os benefícios ao nível da saúde. É o caso dos alimentos que são ricos em probióticos e prebióticos e dos alimentos fermentados.

O que são probióticos?

Os probióticos são micro-organismos vivos, que podem ser encontrados em alimentos como leites fermentados, iogurtes, “iogurtes” de soja e kefir e também na forma de suplementos alimentares e de medicamentos.

Depois de consumidos, esses micro-organismos dirigem-se sobretudo para o trato gastrointestinal e urogenital, estimulando o funcionamento saudável dessas áreas.

Os benefícios do consumo de probióticos

O intestino é a principal porta de entrada de nutrientes no organismo. Mas, assim como estes são absorvidos pela parede intestinal, o mesmo pode acontecer com agentes nocivos. A função dos probióticos é colonizar e proteger a parede intestinal, evitando que moléculas alergénicas e micro-organismos patogénicos façam mal à saúde. Acredita-se que a presença desse “exército” pode evitar a formação das células responsáveis pelo desenvolvimento do cancro do cólon, por exemplo.

Ao integrarem-se na flora do intestino, deixando-a equilibrada, os probióticos auxiliam também no trabalho de absorção dos nutrientes, como ferro, cálcio e vitaminas do complexo B, entre outros. Dessa forma, o valor nutritivo e terapêutico dos alimentos aumenta significativamente.

O que são os prebióticos?

Os prebióticos são fibras alimentares não digeríveis que funcionam como alimento para as bactérias intestinais benéficas, isto é, os probióticos, favorecendo a sua multiplicação e atividade – daí a importância de apostar nesta dupla para bem da flora intestinal.

Alimentos com fibras prebióticas

As fibras prebióticas mais conhecidas são os fruto-oligossacarídeos e a inulina e apesar dos seus nomes complicados, podem ser facilmente encontradas em alimentos à venda no mercado. Os fruto-oligossacarídeos, por exemplo, estão presentes em alimentos como cebolas, alhos, tomates, bananas, cevada, aveia, trigo, mel e cerveja. A inulina encontra-se principalmente na raiz da chicória e também nos alhos, nas cebolas, nos espargos e nas alcachofras.

Os benefícios do consumo de prebióticos

Além de ajudar no sistema imunitário, atuando juntamente com os probióticos, os prebióticos auxiliam nas funções intestinais, evitando a obstipação, e reduzem a absorção de gorduras e açúcares. Pesquisas recentes mostram que a inulina tem a capacidade de aumentar a absorção de cálcio e de magnésio pelo organismo.

O que são alimentos fermentados?

A fermentação é o processo através do qual alguns dos nossos alimentos básicos primários são produzidos e baseia-se na ação de micro-organismos como o fermento e as bactérias, que convertem os açúcares em ácidos e álcoois. A fermentação alcoólica é responsável pela produção de cerveja e vinho, enquanto a fermentação do ácido láctico é responsável pela produção de produtos lácteos alternativos. Os alimentos fermentados incluem os queijos, iogurtes, pães levedados e de massa azeda, salsichas, vinagre, vegetais em pickles como chucrute, kombucha, tempeh, miso e bebidas alcoólicas.

Fundamentais para uma boa digestão e para a criação de uma flora intestinal saudável, os alimentos fermentados existem há milhares de anos e o processo de fermentação tem-se tornado relevante, com o passar do tempo, como forma de aumentar o seu paladar, valor nutricional, propriedades medicinais e durabilidade.

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